Messages in the Bubbles

Laacher See volcano is quiet, but gas bubbles rising through the overlying lake are a reminder of its potential hazard. Scientists took a close look at the bubbles to test eruption monitoring methods.

Messages in the Bubbles

Volcanic gases are the engine of volcanic eruptions. They determine whether volcanoes erupt effusively or explosively, and they can also affect volcanic plumbing systems during periods of quiescence [Girona et al., 2015]. During such quiet periods, passive (noneruptive) volcanic degassing can release substantial amounts of carbon dioxide (CO2) into the air [Carn et al., 2016], and these emissions can influence atmospheric and oceanic CO2 levels over a much wider area [Aiuppa et al., 2019].

We sailed for 3 days, with as many as four boats at a time, on a lake surface that gave no indication of the large magma reservoir lying below the caldera.Directly observing CO2 emissions from subaerial volcanoes (those that are not submerged in water) is technically challenging because of the high CO2 levels already present in the atmosphere, but detecting CO2 emitted by volcanoes submerged in water using acoustic instruments is relatively straightforward.

Lake bed CO2 seeps were the topic of an unusually focused experiment involving a large group of scientists from various disciplines that took place last August at Laacher See, a scenic lake in the Eifel region of Germany. The 2-kilometer-wide lake, surrounded by trees and hosting a peaceful 900-year-old Benedictine abbey on its shore, sits in the caldera of a volcano thought to have last erupted at the end of the Pleistocene. Our multinational team of 13 volcanologists, sedimentologists, oceanographers, and hydrogeophysicists set out to look for evidence of connections between these gas seeps, the surrounding sedimentary structures, and volcanic activity. We sailed for 3 days, with as many as four boats at a time, on a lake surface that gave no indication of the large magma reservoir lying below the caldera. During our fieldwork, we were disturbed only by fishermen and tourists on pedal boats.

From Erupting to Bubbling

Gas seeps near submerged volcanoes in the ocean or in lakes can provide information that is not available for subaerial volcanoes. The lake bed of Laacher See contains numerous such gas seeps, making it an attractive candidate for our study.

Laacher See volcano produced a Plinian eruption about 12,900 years ago, spewing ash as far away as Greece. It erupted 20 cubic kilometers of the rocky fragments known as tephra, a dense-rock equivalent of 6.3 cubic kilometers of magma [Schmincke et al., 1999], making it similar in magnitude to the Pinatubo eruption of 1991. Since this large-scale eruption, a lake formed in the caldera, and the volcano has been quiet. In recent years, however, significant plumes of gas bubbles have been observed in the lake [Goepel et al., 2015], and high concentrations of dissolved CO2 have been measured.

Although we did not study bubble compositions in the present work, according to recent geochemical analyses, the CO2 contained within the lake appears to be of magmatic origin, and the CO2 content of the soil gas ranges between atmospheric values (0.03%) and 100% [Gal et al., 2011; Giggenbach et al., 1991]. A recent study documented deep and low-frequency earthquakes, inferred to have been caused by magma movements beneath the volcano [Hensch et al., 2019], although there are presently no signs of upcoming volcanic activity in the near future.

Sounds, Sediments, and Stratification

We divided our group of 13 scientists into several teams to study various aspects of the lake and its gas seeps. Two teams focused on the bottom of Laacher See and the degassing occurring in the water column, using iXblue Seapix 3-D and Norbit multibeam echo sounders to characterize bubble flares. Although echo sounders are typically used to map the contours of the underwater terrain [Morgan et al., 2003], they can also map gas bubbles in water. Acoustic waves emitted by a sounder reflect off gas bubbles and are recorded in water column data as high acoustic backscatter values. This backscatter provides a means to track bubbles during their ascent [Greinert et al., 2010] and to quantify the gas flux involved [Ostrovsky et al., 2008].

A scientist crouching in a boat checks a hydrophone unit suspended beneath a raft in Laacher See.Team member Zakaria Ghazoui checks a hydrophone unit suspended beneath a raft in Laacher See. Credit: Corentin Caudron

Four scientific teams also investigated whether links exist between spots where degassing occurs and specific sedimentological structures in the lake bed, such as faults, small depressions, and pockmarks. Along with echo sounder profiles, we acquired seismic reflection profiles using the Innomar parametric echo sounder and the iXblue Echoes 10000 Chirp subbottom profiler to image the upper 35 meters of sedimentary infill in the caldera lake with a vertical resolution of about 8 centimeters. Additionally, teams deployed a remotely operated vehicle to provide visual observations from the lake bottom. Preliminary results from these efforts show clear relations between locations of degassing and lake bottom morphologies, such as possible pockmarks and faults, providing information on how these morphologies influence volcanic degassing in this area.

One team investigated new tools that, like seismic and infrasound instruments deployed on Earth’s surface, could become part of volcano monitoring efforts in aqueous environments.One team investigated new tools that, like seismic and infrasound instruments deployed on Earth’s surface, could become part of volcano monitoring efforts in aqueous environments. For example, we deployed a hydrophone—essentially a microphone immersed in the water—for several hours to record noise created by the bubbles released at the lake floor. Similar to observations of bubbles in other volcanic lakes [Vandemeulebrouck et al., 2000], the Laacher See gas bubbles radiated energy below 5 kilohertz; this consistency suggests the technique’s potential use for monitoring in a variety of submerged volcano environments.

Another team looked for new ways to detect impending limnic eruptions—a hazard typically associated with volcanic lakes. These sudden gas eruptions, which are not necessarily volcanic in origin, can occur as a consequence of lake water stratification, in which a sequence of stable layers of water that grow progressively cooler from the surface to the lake bed remain unmixed. CO2 seeping into cool, pressurized water near a lake bed is quickly dissolved, like carbonation in a chilled bottle of seltzer water, and can build up to high levels. If a disturbance such as a landslide stirs the water and disturbs the stratification (like shaking a sealed bottle of seltzer water), the CO2 can bubble up to the surface and erupt to form an oxygen-poor atmospheric layer that can suffocate people and animals. Limnic eruptions have caused substantial casualties in the past—a 1986 eruption of CO2 at Lake Nyos in Cameroon claimed some 1,700 victims [Kling et al., 1987].

An instrument raft floats on the placid surface of Laacher See.An instrument raft floats on the placid surface of Laacher See in August 2019. Credit: Corentin Caudron

This team tested the potential of electrical resistivity tomography and of transient electromagnetic methods to detect thermal lake stratification from the lake surface. Preliminary results show that these nonintrusive techniques unambiguously detected lake stratification in Laacher See. Thus, these methods hold great promise for future continuous monitoring efforts in lakes where limnic eruptions could endanger surrounding communities.

Understanding the intrinsic and spatial dynamics of volcanic gas bubbles is a cornerstone of efforts to develop a new generation of early-warning systems needed for volcanic risk assessment. The 2019 Laacher See fieldwork provided a snapshot of underwater volcanic degassing, its relation to sedimentary structures, and its potential for use in monitoring degassing and thermal stratification. Analysis of the data collected and future experiments will inform decisions about the role of multiproxy hydroacoustic data in ongoing global scientific efforts to increase the predictability of volcanic and limnic eruptions.


The scientists on this expedition represented the Institut des Sciences de la Terre (France); the iXblue company, Flanders Marine Institute, and Ghent University (Belgium); the Technical University of Vienna (Austria); and GFZ Helmholtz Centre Potsdam and the State Office for Mining, Energy and Geology (LBEG; Germany). We warmly acknowledge Thomas Vandorpe, Robin Houthoofdt, Koen De Rycker, Anouk Verwimp, Philipp Högenauer, and Johannes Hoppenbrock, who helped on the field and during data processing.

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Una Guerra Nuclear Podría Generar un “Niño Nuclear”

Una sacudida al sistema climático provista por una guerra nuclear podría provocar un fenómeno de el Niño como nunca habíamos visto.

Una Guerra Nuclear Podría Generar un “Niño Nuclear”

This is an authorized translation of an Eos article. Esta es una traducción al español autorizada de un artículo de Eos.

Una guerra nuclear podría traer mucho más que una hambruna global, una lluvia radioactiva y un invierno incesante: También podría desatar el Niño más largo e intenso que el mundo haya visto. Una nueva investigación presentada en el Encuentro de Ciencias del Océano en marzo en San Diego, sugirió que el enfriamiento global producto de un conflicto nuclear podría interrumpir la circulación atmosférica normal, llevando a una respuesta persistente y severa en el Océano Pacífico similar a “el Niño”.

“Esperemos que nunca suceda,” dijo la coautora y profesora asistente en la Universidad de California en Santa Bárbara, Samantha Stevenson. “La idea detrás del uerraó es solo demostrar cuán catastrófico sería.”

“Un Martillo Bastante Grande”

Los investigadores probaron las reacciones de la atmósfera y el océano a una guerra nuclear usando un modelo climático del Centro Nacional para la Investigación Atmosférica. Aunque el modelo climático no tiene el ajuste de guerra nuclear, los investigadores agregaron cantidades variables de carbono negro durante una semana para simular los diferentes escenarios de la guerra nuclear (investigaciones pasadas han sugerido que las explosiones masivas y las ciudades en llamas podrían inyectar a la atmósfera alta partículas finas de cenizas y hollín, en donde podrían permanecer por años y podrían enfriar la Tierra).

Cada escenario de guerra nuclear que probaron provocó cambios en cascada en la cuenca oceánica más grande del mundo: la del Pacífico. La dirección de los vientos alisios, responsables de ayudar a los marineros a navegar en alta mar, podrían invertirse. La altura de la superficie del mar en los dos lados del Océano Pacífico se reconfiguraría, trayendo un poco más de agua a las costas de América del Sur que en Australia, lo que sería una inversión completa del océano actualmente. Sin la forma normal de la superficie del mar, la corriente ascendente a lo largo del ecuador se detendría, interrumpiendo el aporte de agua rica en nutrientes de la que depende la vida marina. En el caso más grave, la corriente descendente comenzaría a lo largo del ecuador una inversión total de la circulación oceánica.

“Lo estamos llamando “Niño nuclear”, porque se parece mucho a este fenómeno, pero dura de 7 a 8 años”.“Esto es como golpear al sistema climático con un martillo bastante grande, así que anticipábamos alguna reacción” mencionó Stevenson. “Pero verlo fue bastante impactante […] fue mucho más allá de lo que pensé que sería posible.”

Los cambios en el océano y la atmósfera se parecen mucho al fenómeno de “el Niño”, dijo Stevenson. El índice comúnmente utilizado para evaluar el ciclo de la Oscilación del sur y el Niño, el Índice de la Oscilación del Sur, se aleja cinco desviaciones estándar de la media para los casos más severos. “Lo estamos llamando “Niño nuclear”, porque se parece mucho a este fenómeno, pero dura de 7 a 8 años,” mencionó Stevenson.

La gravedad de la respuesta solo depende de cuánto los humanos decidan explotar. Si Estados Unidos y Rusia, por ejemplo, liberan sus arsenales masivos, el Niño resultante podría durar de entre 7 a 8 años. En los casos menos destructivos, como un conflicto entre India y Pakistán (en donde los arsenales son más pequeños en número y las cargas útiles son menores) el Niño resultante podría durar entre 1 y 5 años, aproximadamente, dependiendo de cuántas armas utilicen.

El autor y estudiante de posgrado de la Universidad Rutgers, Joshua Coupe, dijo que en el trabajo futuro examinará los mecanismos físicos que influyen en “el Niño nuclear”. La respuesta cualitativa hasta ahora apunta a la circulación del aire sobre el sureste de Asia como el culpable. Por lo general, las grandes corrientes ascendentes de agua cerca de Malasia, Papua Nueva Guinea y Filipinas, impulsan un circuito atmosférico sobre el Pacífico, llamado Circulación de Walker, pero el invierno nuclear lo apagaría. “Es el principal mecanismo que vemos en juego,” dijo Coupe. “En el futuro nos gustaría realizar pruebas de sensibilidad.”

El Niño Nuclear

“Nunca antes había visto una investigación como esta,”, dijo el oceanógrafo Christopher Wolfe, de la Universidad de Stony Brook en Stony Brook, Nueva York, quien no estuvo involucrado en el proyecto. “Creo que esto inspirará más trabajos en las consecuencias climatológicas del conflicto de gran escala”.

Detener las surgencias en el Pacífico ecuatorial “es un poco impresionante, porque es el estado básico del océano,” menciona. “Deberíamos estar preocupados por lo que los cambios en el océano harán a las personas.”

El último estudio también prueba el impacto de una guerra nuclear en la base de la red alimenticia marina, es decir, en el fitoplancton fotosintético del Pacífico tropical.  “De acuerdo con los resultados, pareciera que cuando ocurra esta enorme guerra nuclear, sería muy difícil producir alimento en el océano,” Menciona Coupe. Menos luz durante los inviernos nucleares, significa que menos fitoplancton puede crecer, reduciendo su consumo de carbón hasta en un tercio en los casos más severos. “Los números que vemos son bastante serios.”

La última investigación fue financiada por una donación otorgada a la Universidad de Rutgers por el Proyecto Open Philanthropy, una fundación iniciada por el cofundador de Facebook, Dustin Moskovitz, para estudiar los costos ecológicos y sociales de la guerra nuclear. “Espero que al proporcionar más detalles sobre lo que podría sucederle al clima, contribuya a disuadir el uso de estos”, afirmó Coupe.

—Jenessa Duncombe (@jrdscience), escritora de Eos

This translation was made possible by a partnership with Planeteando. Esta traducción fue posible gracias a una asociación con Planeteando. Traducción de Rebeca Lomelí y edición de Alejandra Ramírez de los Santos.

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